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主要内容

通货膨胀造成的混乱

为什么人们担心通货膨胀?通货膨胀的经济影响是什么?

关键点

  • 意外的通货膨胀往往会伤害那些在工资和利息支付方面收到的资金不随通货膨胀而上涨的人。
  • 通货膨胀会帮助那些欠钱的人以价值较低的美元偿还债务。
  • 低通胀率在短期内对经济的影响相对较小。然而,从中期和长期来看,即使低通胀率也会使未来的规划复杂化。
  • 高通胀率可能在短期内扰乱价格信号,并阻止市场力量有效运作。

通货膨胀造成的混乱

许多经济学家反对高通胀,但是他们反对的程度比非经济学家更少。
罗伯特希勒(Robert Shiller)是2013年诺贝尔经济学奖获得者之一,他在20世纪90年代就对通货膨胀的态度进行了多次调查。他的一个问题是“你是否同意防止高通胀是一项与预防药物滥用或防止学校质量下降一样重要的国家优先事项?”答案的刻度为1至5,其中1意味着“完全同意“而5则意味着”完全不同意。“
在整个美国人口中,52%的人回答“完全同意”,防止高通胀是一个非常重要的国家优先事项,只有4%的人回答“完全不同意。”然而,在专业经济学家中,只有18%回答“完全同意”,另有18%人回答“完全不同意”。

奇妙货币之乡

通货膨胀造成的经济问题是什么?为什么经济学家往往比普通公众更少关注它们呢?让我们从一个非常短的故事开始:奇妙货币之乡。
一天早上,奇妙货币之乡的每个人都惊醒,发现一切的货币价值都增加了20%。这种变化完全出乎意料。每家商店的每个价格都高出20%。薪水高出20%。利率上涨20%。从钱包到储蓄账户的所有金额都增加了20%。这种一夜之间的价格上涨登上了奇妙货币之乡的各大报纸头条。但随着人们意识到,就他们用收入实际购买的东西而言,这一通胀没有经济影响,因此头条新闻迅速消失。每个人的工资仍然可以购买与以前完全相同的商品。每个人的积蓄仍足以购买他们之前可能购买的完全相同的汽车,或是负担得起同样水平的度假或退休生活。所有工资和价格的平均通货膨胀水平最终都没有太大影响。
在罗伯特席勒的调查中的人们解释他们对通货膨胀的担忧时,一个典型的原因是他们担心随着价格上涨,他们将负担不起。换句话说,人们很担心,因为他们并没有生活在奇妙货币之乡之类的地方,那里的所有价格和工资同时上涨。相反,人们住在地球上,价格可能上涨,而工资根本没有上涨,或者工资上涨的速度比价格上涨慢。
经济学家指出,在大多数时期,通货膨胀水平与工资的通胀水平大致相似,因此他们认为,总地来看,人们的经济状况并未因通货膨胀而大幅改变。如果所有的价格,工资和利率都会自动随着通货膨胀而调整,就像在奇妙货币之乡那样,那么任何人的购买力,收入或实际贷款支付都不会改变。但是,如果其他经济变量与通货膨胀并不完全同步,或者只是在经过一段时间后才随着通货膨胀调整,那么通货膨胀可能导致三种类型的问题:购买力的意外再分配,价格信号模糊以及长期困难计划。

意外的购买力再分配

通货膨胀可能导致购买力的重新分配,从而伤害一些人并帮助他人。受通货膨胀影响的人包括持有大量现金的人,无论现金是放在保险箱还是在床下的纸板箱里。当通货膨胀发生时,现金的购买力就会减弱。但现金只是一个更普遍的问题的例子:任何拥有金融资产的人都会以名义收益率跟不上通胀的方式投资,这往往会受到通货膨胀的影响。例如,如果一个人在支付4%利息的银行账户中有钱,但通货膨胀率上升到5%,则投资于该银行账户的资金的实际回报率为负1%。
看似好看的名义利率转变为丑陋的实际利率的问题可能会因税收而恶化。美国所得税是以美元计算的名义利息收取的,没有对通货膨胀进行调整。因此,无论通货膨胀率是0%,5%还是10%,投资于10,000美元并获得5%名义利率的人都会对收到的500美元征税。如果通货膨胀率为0%,那么实际利率为5%,每个500美元都是购买力的增长。但如果通货膨胀率为5%,则实际利率为零,那么此人没有实际收益 - 但他们却要被以名义收益征收所得税。如果通货膨胀率为10%,那么实际利率为 5%,而这个人实际上失去了一定的购买力。但是,他们仍然需要支付名义收益500美元的税收。
通货膨胀也可能导致工资收入被意外再分配。随着时间的推移,工资通常随着通货膨胀而上涨。然而,由于工资调整往往有些棘手,每年只发生一次或两次,因此工资上涨可能会滞后于通货膨胀一两年。此外,工资与通货膨胀保持一致的程度会给工人带来不安全感,并可能导致雇主和雇员之间的痛苦与长期冲突。如果最低工资很少根据通货膨胀进行调整,那么拿最低工资的工人就会从名义工资中失去购买力,如下图所示。
美国最低工资和通货膨胀
图片来源: Figure 1 in "The Confusion Over Inflation " by OpenStaxCollege, CC BY 4.0
一大群人经常收到很大一部分收入—退休人员获得私人公司支付的养老金,这笔收入不会随着时间的推移而增加 。传统上,大多数养老金在退休时被定为每年固定的名义金额。因此,养老金称为固定福利计划。即使通货膨胀率很低,通货膨胀和固定收益的结合也会随着时间的推移产生实质性问题。一个退休65岁固定收入的人会发现,每年因通货膨胀而失去的1%到2%购买力会在十年或两年后大幅减少。
幸运的是,养老金和其他固定福利退休计划越来越少,取而代之的是“定额供款”计划,例如401(k)和403(b)。在这些计划中,雇主定期向工人的退休账户提供固定金额,通常是伴随着每次的工资单一起支付。这些员工也为自己做出考虑。工人将这些资金投资于各种投资工具。这些计划是延迟纳税的,并且它们是可转移的,因此如果一个人与不同的雇主一起工作,他们的401(k)会随着他们一起转移。如果投资产生实际回报率,退休人员不会受到传统养老金领取者的通货膨胀成本影响。
普通人有时也会受益于意外的通货膨胀再分配。考虑某人借钱以10,000美元购买汽车且固定利率为9%。如果贷款发生时通货膨胀率为3%,那么贷款必须以6%的实际利率偿还。但如果通胀上升到9%,那么贷款的实际利率为零。在这种情况下,借款人从通货膨胀中获益的是贷款人的损失。支付固定利率并从通货膨胀中受益的借款人只是投资者获得通货膨胀的固定利率的另一面。经验教训是,当利率固定时,通货膨胀率的上升趋向于惩罚金融资本供应商,它们最终获得以美元偿还的因通货膨胀而价值较低的金融资本。与此同时,金融资本的需求者最终会变得更好,因为他们可以以低于最初预期的价值的美元偿还贷款。
通货膨胀引起的购买力意外再分配也可能对社会产生更广泛的影响。美国对市场力量的广泛接受是基于一种看法,即人们的行为与市场结果有合理的联系。当通货膨胀导致养老金或以固定利率投资的退休人员遭受损失而以固定利率借款的人从通货膨胀中受益时,很难相信这种结果是合理的。同样,当房主因为房屋价格上涨而受益于通货膨胀,而租房者因为支付更高的租金而遭受损失时,很难看到其中有任何有用的激励效应。普遍公众如此不喜欢通货膨胀的原因之一是,它使得经济奖励和惩罚更加武断,因此可能被认为是不公平,甚至是危险的......

模糊的价格信号

价格是市场经济中的信使;它们传达有关供需的信息。通货膨胀模糊了那些价格信息。通货膨胀意味着价格信号被更加难以被感知,就像受到大量静电影响的广播节目一样。如果静电变得严重,很难分辨出发生了什么。
在以色列,当通货膨胀在1985年加速到500%的年增长率时,一些商店停止直接在物品上标价,因为他们不得不每隔几天在物品或货架上贴上新标签以反映通货膨胀。相反,一个购物者只需要从货架上拿走物品,然后到收银台结账并了解当天的价格。显然,这种情况使得比较价格和达成好的交易相当困难。
当价格水平和变化变得不确定时,企业和个人发现对经济信号做出反应变得更加艰难了。在一个通货膨胀率很高但在某种程度上上下波动的世界中,高价到底意味着通货膨胀率上升,或者该商品的供应量减少了,还是对该商品的需求增加了?如果商品的买方以价格的增加作为经济暗示开始使用其他产品替代 - 或者替代品的价格也上涨了相等的量?如果一个商品的卖方采取更高的价格作为增加产量的理由 - 或者更高的价格只是一般通货膨胀的迹象,因为所有投入生产的花费也在上升?随着时间的推移,真实的故事可能会变得清晰,但在某个特定的时刻,谁能说出来?
高通胀和可变通胀意味着经济中根据价格变化进行调整的动力较弱。市场将更加不稳定且缓慢地调整到均衡价格和数量,许多个别市场将面临更大的盈余和短缺风险。

长期规划问题

通货膨胀会使长期规划变得困难。在上面关于意外再分配的部分中,我们讨论了某人计划退休的情况,其养老金在高通胀期间以名义价值固定。所有试图为退休储蓄的人都会遇到类似的问题,因为未来的通货膨胀率无法确定,他们需要考虑他们的钱在未来几十年里真正能买到什么。
通货膨胀,尤其是中等或高水平的通货膨胀,也给企业带来了实质性的规划问题。公司可以通过通货膨胀赚钱 - 例如,通过尽可能晚地支付账单和工资,以便它可以用膨胀的美元支付,同时尽快收取盈利。一家公司也可能遭受通货膨胀的损失,就像一家零售企业因持有过多现金而陷入困境,只看到该现金的价值因通货膨胀而受到侵蚀。但是,当企业把时间花在如何通过通货膨胀获利时,或者至少如何避免遭受通货膨胀时,不可避免要做出权衡取舍:花更少的时间用于改进产品和服务或者弄清楚如何使现有的产品和服务变得更便宜。一个拥有高通胀的经济体可以帮助企业找到从通货膨胀中获利的聪明方法,但这些企业不一定是擅长生产,创新或服务质量的企业。
在短期内,较低或中等水平的通胀可能不会给业务规划带来压倒性的困难,因为做生意和销售收入的成本可能会以类似的速度上升。然而,如果通货膨胀在短期或中期内变化很大,那么企业坚持短期战略可能是有意义的。关于相对较低的通货膨胀率是否会降低生产率的问题在经济学家中是有争议的。有证据表明,如果通货膨胀率可以保持在每年不到3%的温和水平,那么就不必阻止一个国家​​的实体经济以健康的速度增长。
对于一些每年经历百分之几千的恶性通货膨胀的国家而言,20-30%的年通货膨胀率可能与零基本相同。然而,一些经济学家提出了一个启发性的事实:当美国通货膨胀在20世纪70年代初期升温 - 达到10%时 - 美国生产率增长放缓,而当通货膨胀在20世纪80年代放缓时,生产力在此后不久再次上升,如下图所示。
1961-2014年美国通货膨胀率和美国劳动生产率
图片来源: Figure 1 in "The Confusion Over Inflation " by OpenStaxCollege, CC BY 4.0

通货膨胀是否有好处?

虽然通胀对经济的影响主要是负面的,但有两个平衡点值得注意。首先,通货膨胀的影响差异很大,因为它可能以每年0%至2%的速度缓慢上升,每年以10%至20%的速度飙升,或者以每月超过40%的速度飙升至恶性通货膨胀的程度。恶性通货膨胀可以破坏经济和社会。然而,如果年度通胀率为2%,3%或4%,距离国家危机还很远。低通胀也好于严重衰退时的通货紧缩。
其次,有人认为温和通胀可以通过提高劳动力市场的工资水平来帮助经济发展。一点通货膨胀可以蚕食实际工资,从而在必要时帮助实际工资下降。通过这种方式,也许中等或高通胀率可能成为经济发展道路上的障碍,但低通胀率可以作为劳动力市场的助力器。这个论点是有争议的。全面分析时必须考虑到通货膨胀的所有影响。然而,它确实提供了另一个合理的理由来相信,在考虑到所有因素的情况下,非常低的通货膨胀率可能并不是特别有害。

总结

  • 意外的通货膨胀往往会伤害那些在工资和利息支付方面收到的资金不随通货膨胀而上涨的人。
  • 通货膨胀会帮助那些欠钱的人以价值较低的美元偿还债务。
  • 低通胀率在短期内对经济的影响相对较小。然而,从中期和长期来看,即使低通胀率也会使未来的规划复杂化。
  • 高通胀率可能在短期内扰乱价格信号,并阻止市场力量有效运作。

自检问题

如果通货膨胀意外上升了5%,那么最近借钱来支付新高速公路的州政府会受益还是亏损?

复习问题

指出几个可能受到通货膨胀帮助的人群和几个可能受到通货膨胀伤害的人群。

思考题

  • 如果随着时间的推移,工资和薪水平均增长率至少与通货膨胀一样快,为什么人们依旧担心通胀会影响收入呢?
  • 在一个经济体中,谁才是通胀的大赢家?

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